Calendario científico: 6-12 de febrero

Hoy iniciamos en la web una nueva iniciativa con el objetivo de contribuir al conocimiento de la historia de la Ciencia tanto para los profesionales de la Ciencia, como alumnos, profesores y demás interesados en esta fascinante área del saber. Cada miércoles, Bernardo Herradón interviene en el programa El Astrolabio en Radio Utopía para hablar de las conmemoraciones científicas de la semana. A partir de hoy, cada jueves en ehfdquimica.com haremos un resumen de estas efemérides para construir nuestro propio calendario científico. Todas las conmemoraciones científicas se irán recogiendo la sección Calendario Científico de la web. 

7 de febrero de 1877. Nacimiento de Geoffrey Harold Hardy (1877-1947)

Prestigioso matemático de comienzos del siglo XX, una de las referencias de la investigación y enseñanza de las matemáticas, G.H. Hardy es considerado uno de los máximos exponentes de las matemáticas puras. Aunque también fue profesor en la Universidad de Oxford, la mayor parte de su carrera la realizó en la Universidad de Cambridge; investigando, principalmente en análisis matemático y teoría de números, colaborando con Littlewood (1885-1977) durante muchos años. Parafraseando al gran Humphry Davy al referirse al gran Michael Faraday, Hardy mencionó que “su mayor descubrimiento” fue Ramanujan (1887-1920), el genio matemático que desarrolló la teoría analítica de los números y uno de los padres del álgebra lineal. Recomendamos la lectura del libro Apología de un matemático, un gran texto de Hardy sobre el pensamiento matemático y la filosofía de la ciencia.

Apología de un matemático, de G.H.Hardy en Nivola Ediciones. 

7 de febrero de 1905. Nacimiento de Ulf von Euler (1905-1983)

Descendiente directo del mismísimo Leonhard Euler (el tatarabuelo de su abuelo), hijo de Hans Euler-Chelpin (1873-1964), Premio Nobel de Química en 1929, y Astrid Cleve (1875-1968), profesora de botánica, geología y química (pionera en la investigación en estas áreas y la primera mujer que obtuvo un doctorado en Suecia), Ulf von Eulen conseguiría el Premio Nobel de Medicina y Fisiología en 1970, compartido con Alxerod (1912-2004) y Katz (1911-2003), por sus investigaciones en neurotransmisores.

 Ulf von Euler (1905-1983). Fuente: Nobel Prize.

von Euler descubrió y aisló la noradrenalina (1946), el primer neurotransmisor identificado. La noradrenalina, con el doble papel de neurotransmisor y hormona, es una de las catecolaminas (junto a la adrenalina y la dopamina) que son biosintetizadas a partir de L-tirosina.

Biosíntesis de catecolaminas a partir del aminoácido L-tirosina

Años antes, entre 1930 y 1935, Ulf von Euler había encontrado una sustancia de naturaleza lipídica y ácida en el líquido seminal y en la próstata, cuya acción provocaba la contracción de algunos músculos lisos y la disminución de la presión sanguínea. En principio se pensó que esta molécula era exclusiva del aparato reproductor masculino pero posteriormente se descubriría que también está presente en gran cantidad de tejidos tanto del hombre como de la mujer. El fisiólogo sueco había aislado e identificado a la primera de las prostaglandinas, especies químicas de naturaleza lipídica de gran interés biológico formadas por ciclación del ácido araquidónico y con diversas funciones en el organismo (estimulan la agregación de plaquetas, activan las respuestas inflamatorias de los tejidos al iniciar la vasodilatación de los capilares, participan en la regulación de la presión sanguíena y de la temperatura corporal, regulan la secreción de ácido clorhídrico en el estómago, etc). Si no hubiese conseguido el Premio Nobel por sus investigaciones en neurotransmisores, quizás lo hubiese conseguido por su trabajo con protaglandinas, como lo consiguieron Bergström, Samuelsson y Vane en 1982.

Ácido araquidónico como precursor en la síntesis de distintas especies de interés biológico, como las prostaglandinas

8 de febrero de 1672. Primer artículo de Newton (1642-1727) sobre óptica

Elegido miembro de la Royal Society unos meses antes, el 8 de febrero de 1872  el gigante de la Física fue invitado a presentar algunos resultados en óptica, que había obtenido en 1665, durante el bienio milagroso. En esta sesión, Newton presentó el telescopio reflector que había inventado, como alternativa al telescopio refractor que había perfeccionado Galileo; que tenía más problemas de aberración cromática. Una fecha importante para la historia de la Física.

Réplica del telescopio reflector de Newton. 

8 de febrero de 1700. Nacimiento de Daniel Bernoulli (1700-1782)

Miembro de una ilustre familia de matemáticos, entre los que destacamos a su tio Jacob (1654-1705) y a su padre Johann (1667-1748), Daniel fue posiblemente el matemático más brillante de la insigne familia y, sólo tras Euler, el matemático más brillante de su época (teniendo en cuenta que Newton ya no se dedicaba a la Ciencia). Bernoulli investigó en Matemáticas, pero también en mecánica de fluidos y en hidrodinámica. La ecuación de Bernoulli (caso particular del primer principio de la Termodinámica) está considerada como una de las más bellas de la historia de la Ciencia (tal y como puedes leer en este post), con aplicaciones tecnológicas como en el diseño de aviones. Daniel Bernoulli fue un adelantado a su tiempo, en la frontera entre la Química y la Física, proponiendo la primera teoría cinética de los gases que permitía explicar las leyes de Boyle-Mariotte-Gay Lussac-Charles.

Daniel Bernoulli (1700-1782). Fuente: JV Blog.

8 de febrero de 1834. Nacimiento de Dimitri Mendeleev (1834-1907)

Nació en esta fecha según el calendario gregoriano; pero según el calendario juliano, imperante en Rusia en aquel momento, su fecha de nacimiento fue el 27 de enero. Mendeleev es un icono de la Química, proponiendo en 1869 un sistema para ordenar los elementos (62) conocidos hasta aquel momento. La clasificación, en forma de tabla (de formato algo distinto al actual, el cual es debido al ilustre Alfred Werner, entro otros químicos), se hizo en base a su masa atómica (peso atómico en aquel momento). De manera simultanea e independiente, Lothar Meyer (1830-1895)  hizo una propuesta similar pero a diferencia de éste, Mendeleev hizo predicciones de elementos aún no conocidos, pero que se descubrieron poco después (el Sc, el Ga, el Ge y el Tc). Un caso bastante curioso fue el del descubrimiento del galio. Para leer sobre el descubrimiento del galio y el papel de Mendeleev, no te pierdas este post.

Tabla Periódica original de Mendeleev publicada en 1869. ¡Un tesoro para los amantes de la historia de la Química! 

8 de febrero de 1865. Primer artículo de Mendel (1822-1884)

El teólogo, filósofo, matemático y naturalista Gregor Johann Mendel leyó su primer artículo describiendo las leyes de la herencia en la Sociedad de Ciencias Naturales de Brün (Moravia), el cual se publicaría en 1866 con sus conocidos experimentos con guisantes. Mendel envió el artículo a algunos de los biólogos más importantes de su época (incluido el gran Darwin), pero ninguno le hizo caso. No fue hasta 16 años después de la muerte de Mendel, es decir en 1900, que sus investigaciones fueron redescubiertas y Mendel recibió los honores científicos que no alcanzó en vida. Hoy las leyes de Mendel ocupan un puesto destacado en los textos de Biología e incluso son estudiadas y aplicadas con curiosidad por nuestros jóvenes estudiantes de ESO y Bachillerato.

Los problemas de genética mendeliana forman parte de los temarios de Biología y Geología de 4º ESO y de Biología de 2º Bachillerato. En la imagen, una representación esquemática de los experimentos de Mendel que ponen de manifiesto la primera ley de Mendel o ley de la uniformidad de los híbridos de la primera generación filial (F1) y la segunda ley de Mendel o ley de la segregación de los caracteres antagónicos en la segunda generación filial (F2). 

8 de febrero de 1886. Descubrimiento del germanio.

Un artículo describiendo el descubrimiento de un nuevo elemento no-metálico (así se calificó entonces, lo que figura en el título del artículo; actualmente lo consideramos un  metaloide) fue recibido en la revista Chemische Berichte el 8 de febrero de 1886. El descubridor que firmaba el artículo era Clemens A. Winkler (1838-1904), químico y mineralólogo alemán que lo bautizó de esa manera en honor a su patria. El germanio fue uno de los elementos cuya existencia fue predicha por Mendeleev en 1871, con el nombre de eka-silicio, quien predijo sus propiedades que serían intermedias entre el silicio y el estaño. Efectivamente, el químico ruso demostró estar en lo cierto. Hoy estaría especialmente feliz al ver que su elemento da nombre a la presente edición del Carnaval de Química.

Cabe destacar también que la existencia de este elemento fue predicha por Newlands, el de la clasificación periódica de los elementos en octavas, basándose en la clasificación en triadas de Döbereiner, que preveía un elemento entre el silicio y el estaño, para formar una triada.

Winkler aisló el elemento Z = 32 estudiando un mineral de plata, la argyrodita, hasta entonces considerado un sulfuro de plata y que finalmente resultaría ser un sulfuro mixto de plata y germanio, con fórmula estequiométrica, Ag8GeS6.

Aquel famoso artículo que el 8 de febrero de 1886 llegaba a  Chemische Berichte anunciando el descubrimiento del tercer elemento carbonoideo.

10 de febrero de 1840. Nacimiento de Per Teodor Cleve (1840-1905)

Químico no demasiado conocido actualmente pero influyente en su época, Per Teodor Cleve fue profesor en la Universidad de Upsala, una más importantes de la época. También, como se ha mencionado anteriormente, a través de su hija Astrid, estuvo emparentado con dos premios Nobel, su yerno y su nieto. Sus investigaciones en Química se centraron en el estudio de los lantánidos o lantanoides (llamados tierras raras en aquella época). Descubriría el holmio (Ho, Z = 67), en 1878, y el tulio (Tm, Z = 69) e identificó el didymium como mezcla de más de un elemento. Posteriormente se descubrió que era una mezcla de neodimio (Nd, Z = 60) y praseodimio (Pr, Z = 59). También predijo la existencia del escandio (Z = 21), otra de las prediciones de Mendeleev.

Sin embargo, a pesar de estos descubrimientos, es muy posible que Cleve haya pasado de manera negativa por la historia de la ciencia; pues fue uno de los supervisores de la tesis doctoral de Arrhenius (1859-1927), que trataba sobre la teoría del electrolito, una de las ideas más brillantes de la química del siglo XIX (que le valió el Premio Nobel de Química a Arrhenius en 1903). A Cleve no le gustaba la teoría del electrolito y no quería que Arrhenius presentase la tesis doctoral. Pero Arrhenius la presentó a pesar de la oposición de Cleve, aunque fue calificada con un simple aprobado, lo que supuso dificultades para que Arrhenius encontrase trabajo en algunas universidades. Quién diría que Arrhenius escribiría su nombre en los textos actuales de Química, siendo conocido por nuestros estudiantes, mientras que Cleve es sólo conocido por estudiosos de la historia de la Ciencia. Ironías de la historia. Escribiremos largo y tendido de Arrhenius cuando le corresponda en las fechas del calendario científico.

 11 de febrero de 1839. Nacimiento de Josiah Willard Gibbs (1839-1903)

Gran matemático, físico y químico estadounidense. Para los químicos, sus contribuciones más importante fueron en Termodinámica y en la Teoría Cinética de los gases, que ya hemos mencionado; de las que estableció sus bases matemáticas. Hoy la energía libre de Gibbs es uno de las funciones fundamentales de la Termoquímica permitiendo predecir y evaluar la espontaneidad de los procesos químicos a presión y temperatura constante.

Gibbs fue el primer doctor ingeniero de Estados Unidos y profesor de Matemáticas en la Universidad de Yale, que en aquella época no tenía ni el prestigio ni la influencia que tiene en la actualidad; por lo que su trabajo pasó relativamente desapercibido, hasta los años finales de su vida. Recibió la Medalla Copley de la Royal Society en 1901, la más alta distinción de su época. Si hubiese vivido más tiempo, hubiese recibido el Premio Nobel (de Física o de Química).

Criterio de espontaneidad de las reacciones químicas habitualmente usado en Química en términos de energía libre de Gibbs atendiendo a los términos entálpico y entrópico. Fuente: Gobierno de Canarias.

Además de estas investigaciones, fue simultáneamente e independientemente de Oliver Heaviside (1850-1925), el fundador del cálculo vectorial, es decir el análisis matemático aplicado a vectores. Heaviside ha pasado a la historia de la Ciencia como la persona que simplificó las ecuaciones de Maxwell, dándole la forma que es familiar actualmente.

Gibbs fue un gran genio, que unió las Matemáticas, la Física y la Química; y del que se hablará mañana en la conferencia La relación de la Química con la Física y lasMatemáticas, dentro del curso de divulgación Los Avances de la Química y su Impacto en la Sociedad.

11 de febrero de 1847. Nacimiento de Thomas Edison (1847-1931)

¿Quién no ha oído hablar de Edison? Posiblemente el inventor más famoso de todos los tiempos. También hay que recordar que era un gran hombre de negocios, que montó numerosas empresas, algunas de ellas aún activas.

El mismísimo Homer Simpson, el mismo que obliga a que en su casa se cumplan las leyes de la Termodinámica, se inspiró en Edison cuando decidió ser inventor. 

12 de febrero de 1813. Nacimiento de James Dwight Dana (1813-1895)

James Dwight Dana fue un importante geólogo y mineralólogo que estudió la formación de las montañas y de los volcanes. Publicó libros de texto sobre geología y mineralogía que se estudiaron durante más de un siglo.

Texto de Mineralogía de J.D. Dana, segunda edición (1884). Fuente: Mineralogy.

12 de febrero de 1809. Nacimiento de Charles Darwin (1809-1882)

Charles Darwin es, sin duda, uno de los gigantes de la Ciencia; siendo uno de los máximos exponentes de lo que debe ser un científico: observación detallada, sacar conclusiones, establecer hipótesis, más comprobaciones, refinar hipótesis, no apresurarse en publicar, meditar y, finalmente, llegar a la teoría.

Archiconocido por la teoría de la evolución, fruto de su investigación durante décadas, primero recopilando datos y observaciones en el viaje del Beagle (1831-1836); posteriormente su teoría sobre los ancestros del hombre, Darwin también realizó investigaciones en botánica (plantas carnívoras, orquídeas,…), arrecifes de coral y sobre moluscos (percebes,…). Charles realizó estudios en los que relacionaba el comportamiento de las plantas y la composición química de los nutrientes. Un genio, que también marcó “un antes y un después” en la ciencia, recomendamos leer su autobiografía.

Un joven Luis de 23 años junto a la estatua de un joven y ya grande Darwin de 22 años en el Christ´s College de la Universidad de Cambridge (agosto, 2013). Recuerda que puedes leer más en Crónicas científicas de un viaje a Cambridge (parte II): Auténticos gigantes. 

Notas: 

1) Artículo realizado con la colaboración de Luis Moreno Martínez (@luisccqq), químico, profesor de ESO y Bachillerato, divulgador científico y estudiante de doctorado en Historia de la Química.

2) Puedes escuchar las efemérides científicas del 6 al 12 de febrero en El astrolabio. El podcast está disponible para escuchar y descargar en este enlace.

3) Este post participa en la edición Ge del Carnaval de Química que aloja Debora García Bello (@profedeciencia) en su blog Dimetilsulfuro.

4) Este post participa en la edición 72 del Carnaval de Física que aloja Jose M. Morales (@cuantozombi) en su blog El zombi de Schördinger.

5) Este post participa en la V edición del Carnaval de Geología que aloja Pimen (@carolusdixit) en su blog Carolus Dixit.

6) Este post participa en la XXVIII Edición del Carnaval de Biología que aloja David Balleteros (@BioBallesteros) en su blog Vida y estrellas (Divulgación científica).

7) Este post participa en la V edición del Carnaval de Humanidades que aloja Gerardo Costea (@Diplotaxis) en su blog Ciencia y alguna otra cosa.

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